COLOGNE, Đức – Vào cuối sân vận động RheinEnergieStadion của FC Cologne có hàng nghìn người hâm mộ Georgia tham dự trận đấu loại trực tiếp đầu tiên của họ, có một tấm biển phía sau khung thành có nội dung: “Hãy tin tưởng”. Georgia đã làm được điều đó kể từ thời điểm họ đến Euro 2024, nhưng trong 20 phút huy hoàng trước Tây Ban Nha ở vòng 16 đội, họ đã dự tính một điều gì đó thậm chí còn vượt xa cả những giấc mơ điên rồ nhất của họ.

Bàn phản lưới nhà của Robin Le Normand đã tạo nên tiếng vang lớn rằng giải Euro lần này sẽ diễn ra tốt và, trong một thời gian ngắn, quốc gia nhỏ bé ở Đông Âu này đang trên đường đạt được điều mà lẽ ra sẽ là một trong những thất bại lớn nhất mà giải đấu này từng chứng kiến. Hoặc ít nhất là trận thua lớn nhất kể từ khi họ đánh bại Bồ Đào Nha bốn ngày trước đó.

Đó là chuyến đi như vậy đối với Georgia.

Họ trở thành đội có thứ hạng thấp nhất theo bảng xếp hạng của FIFA, nhưng thay vì chỉ tận hưởng trải nghiệm của một giải đấu quốc tế lớn đầu tiên, huấn luyện viên Willy Sagnol và các cầu thủ của ông đã khiến mọi người mà họ phải đối mặt sợ hãi. Họ rời Đức với thành tích một trận thắng, một trận hòa và hai trận thua, nhưng mỗi đội họ từng đối đầu – Thổ Nhĩ Kỳ, Séc, Bồ Đào Nha và Tây Ban Nha – ít nhất đều phải chảy máu mũi.

Cuối cùng, Tây Ban Nha đã chứng tỏ điều đó quá tốt, mặc dù cần nhớ rằng khi họ gặp nhau ở vòng loại vào tháng 9, Georgia đã bị đánh bại với tỷ số 7-1.

Là một quốc gia độc lập chỉ mới 33 năm và với dân số khoảng 3,5 triệu người – tương tự như Utah – đó có lẽ là kiểu đánh bại Georgia có lẽ sẽ phải đối đầu với các đội có lịch sử và tài năng như Tây Ban Nha. Thay vào đó, họ đối đầu nhau, và sau đó là một số.

Những người hâm mộ Georgia may mắn có được một tấm vé đến Cologne và hàng triệu người theo dõi tại nhà sẽ sớm quên rằng Rodri, Fabián Ruiz, Nico Williams và Dani Olmo đã ghi những bàn thắng khiến họ cuối cùng bị loại. Họ sẽ nhớ mãi Euro 2024, những cầu thủ này, những bàn thắng và 20 phút phấn khích trước Tây Ban Nha.

Sagnol nói: “Đôi khi bạn phải dành thời gian để ngồi lại và nhìn lại những gì mình đã làm được. “Chúng tôi có thể ngồi yên bình và rất hạnh phúc với năm vừa qua. Sự phát triển của đội thật tuyệt vời. Tôi rất tự hào về điều đó và tự hào về những gì các cầu thủ đã làm được.

“Sẽ mất vài ngày để nhận ra vì đó là một buổi biểu diễn dành cho người hâm mộ. Chúng tôi cảm thấy hơi buồn vì thua cuộc nhưng tôi tin chắc rằng một ngày nào đó chúng tôi sẽ nhận ra những gì mình đã làm và niềm hạnh phúc sẽ quay lại rất nhanh”.

Georgia đã thể hiện một cách không hề hối lỗi tại những kỳ Euro này và các trận đấu của họ rất ly kỳ, mang tính giải trí và đôi khi là sự hỗn loạn thuần túy. Không có áp lực cao ở rìa vòng cấm đối phương hoặc suy nghĩ để giữ bóng lâu nhất có thể. Họ chạy, rượt đuổi và phòng thủ và khi chớp lấy cơ hội để chiếm quyền kiểm soát, họ lao thẳng về phía khung thành đối phương.

Tây Ban Nha thắng 4-1 nhưng huấn luyện viên của họ, Luis de la Fuente, đã nhanh chóng ca ngợi Georgia là “một trong những đội bóng xuất sắc nhất trong quá trình chuyển đổi trên thế giới”. Cầu thủ chạy cánh Khvicha Kvaratskhelia quyết định bắt đầu một trận đấu nhóm bằng cách thu bóng và chạy nhanh nhất có thể trước hàng phòng ngự của Czechia. Thua 1-2 trước Thổ Nhĩ Kỳ, Sagnol đã tung thủ môn Giorgi Mamardashvili vào sân thực hiện quả phạt góc ở phút cuối và khi dẫn đến bàn thua thứ ba, Thổ Nhĩ Kỳ cho biết anh không quan tâm vì “thua 2-1 cũng giống như thua 3-1”.

Sagnol đã hứa trước vòng bảng rằng anh sẽ không đến Đức để “đi mua sắm” và có ý định cho mọi người thấy bóng đá ở Georgia là như thế nào. Anh ấy đã thành công và giúp thu hút được những người hâm mộ mới trong suốt chặng đường.

Trong số đó, Mamardashvili đã lao mình xung quanh như Người nhện trong bộ đồ màu xanh lá cây tươi sáng, có những thử thách dồn dập từ Guram Kashia và Georges Mikautadze đã lao lên phía trước như một con chó bulldog đang đuổi theo một con sóc.

Mỗi khi Kvaratskhelia nhận được bóng, tiếng ồn bên trong sân vận động lại vang lên và các phóng viên mặc áo sơ mi Georgia trên bục truyền thông sẽ dùng nắm đấm điên cuồng đập bàn để đề phòng. Trong trận đấu với Tây Ban Nha, Kvaratskhelia đã cố gắng ghi bàn từ phần sân nhà, vì tại sao không?

Trận đấu thường dừng lại với thi thể của cả hai đội nằm rải rác trên sân, bị thương trong những pha truy cản sấm sét hoặc đơn giản là kiệt sức vì nhịp độ trận đấu. Đã có những cú sút, những quả phạt góc, những pha cứu thua, những quả phạt đền, những thẻ vàng, những pha tắc bóng cuối cùng, những khoảng trống đáng lẽ không nên có và những pha tấn công của Georgia liên tục từ đầu này đến đầu kia của sân.

Các tình nguyện viên mặc yếm vàng đã phải dọn cốc bia khỏi sân khi mọi chuyện trở nên quá sức chịu đựng của những cổ động viên trên khán đài. Cuối cùng sau khi cúi đầu trước Tây Ban Nha, các cầu thủ và nhân viên Georgia đã đứng dưới mưa ở Cologne và tham gia một màn ăn mừng “vỗ tay sấm sét” với người hâm mộ của họ theo nhịp của một người đàn ông cầm trống trong đám đông. Những chiếc khăn quàng cổ được ném xuống sân và được các cầu thủ nhặt lại sau những nụ hôn gió đáp lại.

Trong nước, căng thẳng chính trị đang dâng cao sau khi một đạo luật mới được quốc hội thông qua hồi tháng 5 tuyên bố truyền thông và các tổ chức phi chính phủ là “đại diện nước ngoài” nếu họ nhận được hơn 20% nguồn tài trợ từ nước ngoài. Nó đã gây ra các cuộc biểu tình và bạo lực ở thủ đô Tbilisi và màn trình diễn của đội tuyển quốc gia cách đó hơn 2.000 dặm ở Đức đã mang lại sự nhẹ nhõm đáng hoan nghênh.

Với 8 người trong đội từ 23 tuổi trở xuống, có hy vọng cho tương lai của bóng đá Gruzia rằng chuyến đi của họ tới đây sẽ không chỉ diễn ra một lần mà thay vào đó, các giải đấu quốc tế sẽ trở thành thông lệ.

Sagnol nói: “Chúng tôi đã làm việc rất chăm chỉ để đến được đây và khi mọi người nhận ra những gì chúng tôi đã làm cùng nhau, chúng tôi sẽ cố gắng hết sức để quay trở lại”.

“Được thi đấu với những đội xuất sắc nhất, những cầu thủ xuất sắc nhất và tạo cơ hội cho người hâm mộ Gruzia đến đây và hát quốc ca trên các sân vận động là một điều tuyệt vời. Sáng mai, mọi người chỉ mong một điều, đó là được trở lại. Đó là đã kết thúc hành trình nhưng tôi tin chắc chặng đường tiếp theo cũng sẽ rất thú vị”.

Nếu nó giống như chuyến đi của họ tại Euro 2024, nó sẽ rất đáng xem.