COLOGNE, Đức – Bữa tiệc của Scotland vẫn chưa kết thúc. Họ đã được thử thách để tỏ ra dũng cảm trước Thụy Sĩ, và cơ thể bầm dập, kiệt sức của họ là bằng chứng cho điều đó khi họ vỗ tay cổ vũ xuất sắc, căng hết gân cốt để hòa 1-1 vào thứ Tư. Điểm đó giúp người Scotland duy trì hy vọng lần đầu tiên lọt vào vòng loại trực tiếp của một giải đấu lớn dành cho nam.

Đội bóng của Steve Clarke vẫn cần phải giành được một kết quả trước Hungary ở lượt trận cuối cùng của vòng bảng, nhưng đây là một số biến thái từ màn trình diễn chói sáng trước Đức vào thứ Sáu cho đến màn trình diễn dũng cảm này ở Cologne.

“Tối nay chúng tôi sẽ quay trở lại với những gì chúng tôi giỏi: làm việc chăm chỉ,” Clarke nói sau trận đấu.

Clarke là người ít nói. Cuộc họp báo trước trận đấu của anh ấy kéo dài tám phút. Bạn không cần dấu phẩy cho hầu hết các câu trả lời của anh ấy. Nhưng thông điệp đột ngột rõ ràng: nói chuyện thì rẻ mạt, đã đến lúc các cầu thủ phải thể hiện. Scotland biết rằng nếu họ thua vào thứ Tư tại Cologne, hy vọng dự Euro 2024 của họ sẽ chấm dứt. Nhưng đối với sự ủng hộ đáng chú ý của họ – với một số ước tính rằng có tới 200.000 người đã đến Đức để xem trận khai mạc vào thứ Sáu – điệp khúc được hát nhiều của họ là đúng: “Không Scotland, Không Đảng phái”. Chà, họ vẫn có tiếng nói trong cuộc tụ họp ở châu Âu này và những người hâm mộ sẽ không về nhà sớm.

Kể từ khi trận thua cuối cùng bị Đức đánh bại trên sân nhà trong trận thua 1-5, những người ủng hộ Scotland trên tàu hỏa, xe điện và tại các quảng trường thành phố đã tranh luận về những thay đổi mà họ sẽ thực hiện. Họ hát lặp đi lặp lại các bài hát của John McGinn, nhưng những khoảng thời gian hắng giọng ngắn ngủi hoặc được neo vào những dự đoán tự ti hoặc những điều chỉnh chiến thuật tưởng tượng. Tuy nhiên, họ đã làm điều này khi biết rõ rằng Clarke không phải là người thích mày mò. Đối với tất cả những cuộc thảo luận về việc Lawrence Shankland có khả năng sẽ vào thay Ché Adams, việc chuyển từ hàng hậu vệ ba sang hàng hậu vệ bốn, hoặc sự thay đổi ở vị trí hậu vệ phải với James Forrest hoặc Ross McCrorie xuất phát, cuối cùng thì Clarke đã thực hiện một sự thay đổi không bắt buộc. Với việc Ryan Porteous phải ngồi ngoài vì án treo giò, Grant Hanley đá chính, trong khi sự thay đổi chiến thuật duy nhất khiến Billy Gilmour được đá chính ở hàng tiền vệ thay vì Ryan Christie.

Chiến thuật của Clarke đã được đền đáp. Đôi khi, họ vẫn tỏ ra thiếu chắc chắn ở hàng phòng ngự, với lối chơi hoảng loạn phổ biến, nhưng đây là màn trình diễn mà những cầu thủ xuất sắc nhất của họ đã đứng lên để được tính. Sự tham gia của Gilmour đã mang lại sự đĩnh đạc cho hàng tiền vệ, và vóc dáng nhỏ bé của anh ấy khiến anh ấy phải dùng cùi chỏ trái, phải và trung tâm, nhưng anh ấy vẫn kiểm soát được mọi thứ. Andrew Robertson không ngừng nghỉ ở cánh trái, trong khi Kieran Tierney đã đẩy giới hạn của mình đến mức gân kheo của anh ấy không chịu nổi. Anh ấy sẽ bỏ lỡ trận chung kết vòng bảng với Hungary.

Điều mà trận hòa này mang lại cho Scotland là sự sống, ít nhất là cho đến Chủ nhật, khi họ gặp Hungary. Kể từ trận thua 1-5 trước Đức, các cầu thủ đã nói về tầm quan trọng của việc thể hiện phong độ để xứng đáng với sự ủng hộ đáng kinh ngạc của họ, và sự đồng thuận vào tối thứ Tư là họ đã làm đúng như vậy.

Gilmour nói sau trận đấu: “Chúng tôi biết mình phải phục hồi sau màn trình diễn vừa qua và điều đó giúp chúng tôi có được vị thế tốt. “Chúng tôi là một đội tốt. Chúng tôi biết điểm mạnh của mình. Đêm nay giống như một màn trình diễn của Scotland hơn. Theo đuổi quả bóng (và) đầy đam mê, mọi thứ đều ở đó.”

Người hâm mộ Scotland đã đổ về Cologne trước khi giải đấu bắt đầu. Ngay cả khi không có vé xem trận mở màn, họ vẫn ở đây để trở thành một sợi chỉ trên tấm thảm kẻ sọc rộng lớn phủ khắp nước Đức, nắm bắt mọi cơ hội để theo dõi đội của họ trong một giải đấu lớn. Qua nước mắt và bia trong quán rượu Corkonian hôm thứ Năm, họ đã trao đổi câu chuyện về những người thân yêu không còn sống, những người luôn kể cho con cháu của họ về điều kỳ diệu khi được xem Scotland trên sân khấu lớn nhất. Nó giúp giải thích việc họ tiếp quản Munich và tại sao ở bất kỳ thành phố nào bạn đến thăm ở Đức kể từ khi giải đấu này bắt đầu, đều có rất đông người hâm mộ Scotland. Những người hâm mộ phe đối lập chào đón những người mặc váy bằng cách hát bài hát “No Scotland, No Party” của họ.

Đến thứ ba tại Cologne, quảng trường chính – Alter Markt – đã chật cứng người hâm mộ Scotland. Cơn mưa đúng như kinh thánh, nhưng họ vẫn hát với bầu trời ướt đẫm, “Khi bạn nghe thấy tiếng ồn ào của các chàng trai Quân đội Tartan, chúng tôi sẽ xuống đường.” Những người dân địa phương thích thú lê bước qua cơn mưa như trút nước, rúc vào những chiếc ô, quay phim hàng ngàn người Scotland này, nhảy múa trong trận mưa như trút nước.

Các nhóm người ủng hộ đã đến thăm nhà thờ rộng lớn của Cologne vào đầu tuần, dâng lời cầu nguyện của riêng họ. Đó là một nơi yên tĩnh hiếm có, nhưng bên ngoài tòa nhà khổng lồ, người hâm mộ đang tụ tập trên các bậc thềm và phòng chờ, lá cờ Scotland treo trên quảng trường nước Đức. Những bài hát và âm thanh của kèn túi là không thể tránh khỏi, và đến thứ Tư, buổi sáng của trận đấu, bạn không thể di chuyển vì những người ủng hộ Scotland. Alter Markt đã bị cảnh sát phong tỏa, nơi tập trung đông đảo người hâm mộ Scotland và Thụy Sĩ. Một số cổ động viên Thụy Sĩ đang chờ xe điện thậm chí còn có những chiếc váy màu đỏ và trắng của riêng họ được làm đặc biệt cho trận đấu này. Và trong suốt thời gian đó, hàng nghìn cửa hàng địa phương trống rỗng bia, quán bar hết rượu và những câu chuyện được trao đổi, tình bạn cũ được nhen nhóm và những cuộc gặp gỡ tình cờ được trân trọng.

Nhưng họ vẫn nói về trận đấu của Đức — điều gì đã xảy ra, điều gì họ phải sửa chữa. Một người đàn ông ở trong khách sạn của tôi đã gọi điện để tổ chức lễ hội trước trận đấu vào khoảng 8 giờ tối thứ Ba.

Ông nói: “Những người trẻ tuổi này không biết cách điều chỉnh tốc độ của bản thân. “Dù sao thì chúng ta cũng có thể sẽ bị ăn đòn.”

Họ đến với niềm hy vọng và sự kỳ vọng bấp bênh, nhưng bạn sẽ hiếm khi nghe thấy âm thanh nào giống như tiếng động chào đón bàn mở tỷ số của Scotland ở phút thứ 13. Nó được tạo ra rất tốt với Gilmour, Callum McGregor và McGinn đều tham gia vào việc xây dựng cú sút của Scott McTominay, bắt được Fabian Schär và vòng qua đầu Yann Sommer. Phản lưới nhà hay của McTominay? Đối với những người mặc áo xanh, nó chắc chắn là của riêng họ. Cuối cùng, nó được xác nhận là của McTominay.

Thụy Sĩ, đội chơi rất ấn tượng trong chiến thắng 3-1 trước Hungary, đã trả lời lại 13 phút sau đó. Sự thiếu quyết đoán của người Scotland ở phía sau đã dẫn đến việc Anthony Ralston thực hiện sai đường chuyền của Xherdan Shaqiri, người đã không kịp bứt tốc trước khi thực hiện cú sút đẹp mắt lần đầu tiên hạ gục Angus Gunn. Scotland mà chúng ta thấy trong trận đấu với Đức có thể đã suy yếu vào thời điểm này, nhưng họ đã tập hợp lại.

Tiếp theo là một trận đấu bập bênh. Thụy Sĩ có cơ hội tuyệt vời để vượt lên dẫn trước trước pha đột phá của Dan Ndoye nhưng Gunn đã cản phá được. Họ cũng bị từ chối bàn thắng vì lỗi việt vị chỉ hai phút sau đó, với Ndoye là thủ phạm và là người ghi bàn. Anh ấy có một cơ hội khác ở phút 58 nhưng rõ ràng – trong cùng một động tác mà gân kheo của Tierney nhường chỗ – anh ấy đã sút chệch cột dọc. Scotland đã tiến gần đến việc vượt lên dẫn trước ngay sau đó khi cú đánh đầu của Hanley đi trúng cột dọc của Thụy Sĩ từ cự ly 5m. Thụy Sĩ tưởng rằng họ đã có được bàn thắng muộn nhưng pha dứt điểm gọn gàng của Breel Embolo lại bị loại vì một lỗi việt vị khác. Màn ăn mừng của Thụy Sĩ bị tạm dừng giữa lúc đang uống bia, để Gunn tự dọn hộp đựng cốc nhựa hình phạt của mình.

Trong suốt thời gian thi đấu, các cầu thủ Thụy Sĩ còn vui vẻ hơn khi ăn mừng với bức tường đỏ ở một đầu sân vận động, bằng một chân ở vòng loại trực tiếp. Ở đầu bên kia, những người mặc áo xanh đều vỗ tay cho đội của mình và thở phào. Bạn có thể hiểu tại sao họ hát đi hát lại bài hát đó về McGinn. Đơn giản là anh ấy không bao giờ dừng lại.

Ít nhất trong đêm nay, Scotland vẫn còn trong phương trình. Họ cần một màn trình diễn dũng cảm khác trước Hungary nếu muốn tiếp tục duy trì trận đấu này, nhưng huấn luyện viên Thụy Sĩ Murat Yakin đã rất ấn tượng.

“Nếu so sánh hai đội, Scotland đã gây ra nhiều vấn đề hơn cho chúng tôi, đặc biệt là trong hiệp một,” anh nói. “Chúng tôi đã phải vật lộn để tạo ra lối chơi. Đó là một trận đấu khó khăn và là một trận đấu rất khó khăn giữa Scotland và Hungary.”

Khi những người ủng hộ rời khỏi sân vận động này và quay trở lại giữa thị trấn, những bài hát đó lại được hát lên bầu trời đêm. Đội quân người hâm mộ Scotland vẫn chưa từ bỏ hy vọng.

Clarke nói: “Đây là cách chúng tôi đã chơi với tư cách một đội trong ba hoặc bốn năm qua. “Chúng tôi biết mình phải làm gì, đó là một màn trình diễn tốt của toàn đội trước một đối thủ mạnh và chúng tôi vẫn còn sống sót trong giải đấu.”